计算机历史 — Alan Kay (1/2)

October 27th, 2015 § 0 comments

Simple things should be simple, complex things should be possible”

在这个计算机历史系列中,最难介绍的就是Alan Kay了,他所涉及的领域远超过计算机,他总是能从更高的层次去看问题。他的每篇文章和每个演讲都非常有启发,每次看他的东西都有新的收获。到现在为止,我仍是在试图了解他的观点和愿景。他是Object Oriented Programming 的发明者,也是计算机图形界面,比如层叠的窗口,Iconic GUI系统的先驱。2003年他获得图灵奖,有人称他是个人电脑之父,我认为他更是Interface Design之父。如果你做Interaction Design,那么你就需要知道这个领域的历史故事和早期的愿景,而Alan Kay的愿景是其中最清晰并且最浪漫的。他能清楚地看到未来是什么样,并且坚持不懈的努力让其实现。他讲话风趣且深刻,似乎随口一句话就能直接装进名言库里,他最有名的一句话就是 “预测未来的最好方法就是创造未来 — The best way to predict future is to invent it ”

alan kay

早期生活

Alan Kay 的父亲是一个生理学家 (Physiologist),母亲是个音乐家。他成长在一个艺术和科学共存的环境下,他并不会区分“艺术”和“科学”。早在三岁他就可以流利的阅读了,等到他上学的时候,他已经读完了150本书。

他本科在 University of Colorado at Boulder 学生物,但他在还没有毕业就加入了空军(Air Force),在那里他接触到了计算机,并且通过了资质测试成为了一名 IBM 1401的程序员。 在Air Force之后,他回到了University of Colorado 获得了生物和数学的学位。那段时间里,他也同时是职业的爵士乐吉他手。毕业后他去了犹他大学(University of Utah) 获得了 Electrical Engineering 的硕士学位和 Computer Science 的 Phd。而当时犹他大学的计算机方面研究主要就是由第一期里面提到的 J.C.R. Licklider 所管理的 ARPA 资助的。

研究生阶段,Alan Kay接触了Ivan Sutherland的Sketchpad,Sketchpad 是一个开创性的利用图形界面来编程的程序,人可以用触控笔在显示器上画来控制计算机。Alan Kay深受其图形界面和交互方式的影响,Sketchpad完全改变了Alan Kay对编程的看法。

sketch_pad

后来1968年,他见证了 Doug Engelbart著名的Mother of All Demo,在谈到Engelbart的那一篇中,我们也提到Alan Kay是这样描述Doug Engelbart的Demo “那 就像是看着摩西打开了红海,他给我们展示了一个极有潜力的新大陆,以及给我们指引了到达那里所需要跨过的河流和海洋”。 深受Engelbart的影响,Alan Kay接受了图形界面,超链接,以及鼠标等想法。 那个时候对他有深刻影响的还有Seymour PapertMarshall McLuhan, Seymour Papert的让小孩子学习电脑的Logo项目启发了Alan Kay为小孩子进行设计的想法,而Marsall McLuhan的 Understanding Media 让Alan Kay 意识到计算机不只是普通的工具,而是是一个和古登堡印刷术一样重要的媒介。

在这些想法的影响下,Alan Kay 提出了一个在当时极为超前的概念,一个带有触控笔的平板式电脑,他称其为Dynabook。由于当时技术不可能达到,他用了现在设计师们常用的方法,用纸板做了一个模型。虽然当时的技术未能实现,但是Alan Kay知道摩尔定律,所以他相信解决技术难点只是时间问题。

dynabook

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从犹他大学毕业之后,Kay去了Stanford Artificial Intelligence Lab,而在那里他对Artificial Intelligence并不感兴趣,他仍然在研究如何为孩子做计算机。后来1971年,Alan Kay 加入了Xerox PARC,不久便成为了那里的核心成员。

Xerox PARC

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Xerox Palo Alto Research Center (PARC) 是由Xerox (施乐)公司在1970年成立的一个远离公司总部的研究所,目的是为了研究“未来的办公室 (The office of the future)” Alan Kay 负责其中的 Learning Research Group。

Xerox PARC 的宗旨是找到最聪敏的人并且让他们做自己想做的事情 — 同时让他们知道谁在为此付费。但这不单单是雇佣一些超级聪明的人那么简单,还要营造一个社区,一种文化和一个支持创新的环境。PARC当时的管理者Bob Taylor有一个理念就是“活在未来 Living in the Future”,他们希望能够将自己深入到未来去创造未来 — 至少未来5年,如果可以的话未来十年。他们深入到十年之后去创造那时候的计算机以及网络。但是不论创造什么,他们一定要亲自去使用它。

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Alan Kay是PARC的愿景来源,他在那里继续研发他的Dynabook,他的很多想法都集成在了Xerox PARC研发出来的Alto computer里面。而如今的笔记本电脑,平板电脑都能在他的Dynabook 构想里找到基础。

曾经在Xerox公司的高层总是问PARC的Alan Kay和其他成员,让他们评估预测可能影响公司未来的“趋势”。在其中一个令人恼火的会议中,Alan Kay喊着回答道“The best way to predict the future is to invent it”,而这句话后来成为了 PARC的信条,后来也被乔布斯多次引用。

“Simple things should be simple, complex things should be possible.”

为了帮助人们和计算机进行交互,Alan Kay和他的团队创造了Smalltalk编程语言。Smalltalk 最初是设计为一个图形化的编程语言,但很快就变成了一个完整的操作系统包括了debugger, Object-oriented 虚拟内存,编辑器,屏幕管理和图形界面。其中有我们现在熟悉的 icons, pop-up menus, dropdown menus, scroll bars, 和层叠的窗口, Smalltalk是Alan Kay所设想的Dynabook的最终界面的原型。Alan Kay 希望让他的程序成达到这样的目标: “Simple things should be simple, complex things should be possible.”

Alan Kay的界面设计哲学是基于Jerome Bruner的学习理论,而Bruner又是基于Jean Piaget(皮亚杰)的认知理论。因为Alan Kay是为儿童设计的,所以他在做界面设计的时候将这些学习理论作为重要准则。在为谁而设计这一点上他和Doug Engelbart的想法不同,Engelbart是为了成人尤其是知识工作者而设计的。而Alan Kay选择了跳过一代人,直接为下一代设计,因为你不需要强迫改变孩子们的思维方式,“小孩子本身就出生在一个新的范式children are born into new paradigms

Kay 在PARC工作了10年之后,离开了PARC。1983年他在Atari工作了一年,之后加入了Apple继续从事他的研究,1997年Kay的团队搬到了迪士尼的Imagineering部门。五年后,他成立了 Viewpoints Research Institute,一个致力于为提高“powerful ideas education”的非营利组织。

参考资料 References

ACM Turing Award Winners — Alan Kay

Isaacson, Walter (2014–10–07). The Innovators

Waldrop, M.Mitchell (2001–08–27). The Dream Machine

Piumarta, Ian; Rose, Kimberly(2010–05). Points of View — a Tribute to Alan Kay

Wikipedia — Alan Kay